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El fitoplancton florece desde el espacio

El fitoplancton florece desde el espacio



El crecimiento explosivo de fitoplancton se extiende a través de cientos de millas de océano.


Esta imagen es una vista satelital de una floración de fitoplancton que se desarrolló en el Océano Atlántico frente a la costa de Namibia en 2008. La floración apareció por primera vez alrededor del 28 de octubre y comenzó a disiparse antes del 14 de noviembre. La floración típica de fitoplancton dura solo unas pocas semanas o menos . Las floraciones son frecuentes a costa de Namibia porque las corrientes oceánicas profundas transportan aguas frías y ricas en nutrientes desde el Océano Austral cerca de la Antártida. Las corrientes se encuentran con la plataforma continental, y el agua es empujada por la pendiente continental hacia la superficie. A menudo, las flores crecen tan agresivamente que la descomposición de los cuerpos de plancton fallecidos consume tanto oxígeno que se desarrolla una "zona muerta" en estas áreas. Esta imagen de satélite fue preparada por el Observatorio de la Tierra de la NASA. 1

Fitoplancton a través de un microscopio: Esta fotografía muestra numerosos tipos de organismos microscópicos similares a plantas conocidos como diatomeas. Las diatomeas son un miembro común de las poblaciones de fitoplancton que viven y flotan en las aguas iluminadas por el sol de la superficie del océano. Muchos de ellos tienen una capa delgada de sílice, conocida como "prueba", y contienen clorofila. Durante una floración, miles de millones de diatomeas en el agua hacen que aparezca de color verde azulado a verde. Cuando mueren, sus cuerpos se hunden hasta el fondo y aportan sílice y carbono orgánico al sedimento del fondo. 2

¿Qué es una floración de fitoplancton?

El fitoplancton son organismos microscópicos similares a plantas que crecen, se multiplican y derivan en las aguas superficiales iluminadas por el sol de la mayoría de los cuerpos de agua en la Tierra. El nombre "fitoplancton" es una combinación de dos palabras griegas: "fitón" (que significa "planta") y "planktos" (que significa "vagabundo").

El fitoplancton ocupa la base de la cadena alimenticia del océano. La mayoría de ellos contienen clorofila y producen energía a partir de la fotosíntesis. Cuando está presente en altas concentraciones en el agua, la clorofila en sus cuerpos le da al agua un color verde. Otros fitoplancton secretan material esquelético compuesto de carbonato de calcio. En altas concentraciones, estos pueden impartir un color turquesa claro al agua.

Normalmente, el fitoplancton está presente y es abundante en las aguas superficiales iluminadas por el sol, pero las personas en la costa pasan desapercibidas, pasan en botes o vuelan en aviones. Sin embargo, cuando las condiciones de temperatura, luz solar y composición del agua son perfectas, el crecimiento explosivo y la procreación aumentan su número exponencialmente. Estos períodos de crecimiento explosivo producen un color verde o turquesa en y sobre el agua, conocido como "floración de fitoplancton".

El 29 de mayo de 2017, el río Danubio, el río Dnieper y otras corrientes que desembocan en el Mar Negro se inundaron y desbordaron sus orillas hacia tierras agrícolas. Las aguas de las corrientes recogieron la capa superior del suelo, los sedimentos superficiales, los fertilizantes y los desechos animales, y los llevaron al Mar Negro. Esta oleada de hierro disuelto, nitrógeno y fosfato en estas aguas desencadenó un crecimiento explosivo de fitoplancton en el mar, produciendo las numerosas floraciones que se ven en la imagen de satélite de arriba. Esta imagen de satélite de la NASA fue preparada por Norman Kuring. 4 4

Fitoplancton a través de un microscopio: Esta fotografía muestra un coccolitóforo, un organismo unicelular similar a una planta que vive una vida planctónica en las aguas poco profundas, iluminadas por el sol del océano u otros cuerpos de agua. Los cocolitóforos secretan y se rodean de hasta treinta escamas en forma de placa compuestas de carbonato de calcio, cada una de las cuales tiene solo unas pocas micras de ancho. Durante una floración, miles de millones de cocolitóforos a la deriva pueden hacer que el agua tenga un color turquesa muy claro a medida que la luz del sol golpea y se refleja desde sus escamas. Cuando mueren, sus cuerpos se hunden hasta el fondo y contribuyen con carbonato de calcio al sedimento del fondo. 3 Imagen Creative Commons de Hannes Grobe.

La importancia del fitoplancton

El pequeño fitoplancton contribuye de manera importante a la cubierta de sedimentos en muchas partes de los océanos de la Tierra. También juegan un papel importante en la moderación del contenido de dióxido de carbono de la atmósfera de la Tierra. El fitoplancton absorbe dióxido de carbono disuelto del agua del océano y libera oxígeno a través de la fotosíntesis.

Cuando mueren, sus cuerpos se hunden en el fondo del océano y se acumulan como un material orgánico de grano fino conocido como exudado. Las acumulaciones de diatomeas crean una exudación rica en sílice que podría formar una roca sedimentaria conocida como diatomita. Las acumulaciones de cocolitóforos crean una exudación rica en carbonato de calcio que podría formar una roca sedimentaria conocida como tiza.

Ambos tipos de fitoplancton aportan dióxido de carbono disuelto a las aguas oceánicas profundas y carbono derivado orgánico a la masa de sedimentos. Este carbono puede encerrarse en las aguas profundas del océano y los sedimentos del fondo marino durante millones de años. Como resultado, el océano se convierte en un sumidero de carbono. De esta manera, el fitoplancton elimina el dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero, de las aguas cercanas a la superficie y evita que ingrese a la atmósfera. Esta eliminación de carbono ayuda a regular el contenido de dióxido de carbono de la atmósfera y, a través de eso, regula las temperaturas globales.

Imagen satelital de una floración de fitoplancton que se formó en la costa este de Nueva Zelanda. Esta floración creció explosivamente entre el 11 y el 25 de octubre de 2009. Una competencia entre vientos y corrientes llevó el plancton a través de cientos de kilómetros de la superficie del océano para formar intrincados remolinos y patrones. La floración contenía tantos organismos microscópicos que se podía ver claramente desde el espacio. Esta imagen de satélite de la NASA fue preparada por Robert Simmon y Jesse Allen. 5 5

Información de fitoplancton
1 Phytoplankton Bloom Off Namibia un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en enero de 2019.
2 Diatomeas a través del microscopio, una fotografía de dominio público de Gordon T. Taylor de la Universidad Stony Brook y distribuida a través de Wikimedia, visitada en enero de 2019.
3 ¿Qué es un cocolitóforo? por John Weier, un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en enero de 2019.
4 Turquoise Swirls en el Mar Negro por Kathryn Hansen, Pola Lem y Norman Kuring, un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en enero de 2019.
5 ¿Qué son el fitoplancton? por Rebecca Lindsey y Michon Scott, un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en enero de 2019.
6 El fitoplancton florece en Nueva Jersey por Kathryn Hansen y Jeff Schmaltz, un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en enero de 2019.
7 Bloom in the Ross Sea por Mike Carlowicz, Hugh Powell y Norman Kuring, un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en enero de 2019.
8 Bloom in the English Channel por Steve Groom, Plymouth Marine Laboratory, una imagen de dominio público alojada por Wikimedia, visitada en febrero de 2019.
9 Bloom in the Barents Sea por Mike Carlowicz, Holli Riebeek, Barney Balch, Norman Kuring y Sergio Signorini, un artículo en el sitio web del Observatorio de la Tierra de la NASA, consultado en febrero de 2019.

¿Dónde ocurren las floraciones de fitoplancton?

Las floraciones de fitoplancton son más frecuentes en aguas con una población marina próspera y donde se agregan abundantes nutrientes necesarios para el crecimiento del fitoplancton en una corriente continua o en oleadas. Estas son a menudo áreas a lo largo de los bordes de los continentes donde los nutrientes se suministran a través de la escorrentía del río, o donde las aguas frías ricas en nutrientes de las profundidades del océano suben a la superficie. Las floraciones también pueden ocurrir en cuerpos de agua dulce y a menudo se desencadenan por la escorrentía agrícola. Cuando las condiciones son perfectas, el abundante suministro de nutrientes alimenta el crecimiento explosivo del plancton en una floración.

Una floración inusual de fitoplancton ocurrió en el Océano Atlántico frente a la costa de Nueva Jersey el 6 de julio de 2016. Esta floración recibió nutrientes de un proceso conocido como "surgencia". Los vientos fuertes y persistentes, que soplan del continente y hacia el este, alejaron las aguas superficiales de la costa. Esto trajo aguas frías y ricas en nutrientes por la ladera continental para reemplazar las aguas que fueron expulsadas al mar. El resultado fue una floración de fitoplancton cerca de la costa. Floraciones similares ocurren periódicamente a lo largo de la costa atlántica en el verano. Esta imagen de satélite de la NASA fue preparada por Jeff Schmaltz. 6 6

Esta imagen satelital muestra una floración de fitoplancton en el mar de Ross, Antártida. Cada primavera, cuando el sol sale lo suficientemente alto en el cielo del hemisferio sur, suficiente energía solar golpea el Mar de Ross para desencadenar una explosión de fitoplancton. Este es un momento en que todo lo que vive alrededor del Mar de Ross comienza una fiesta anual. El krill se alimenta del fitoplancton, los peces se alimentan del krill, los pingüinos se alimentan de los peces y las orcas se alimentan de los pingüinos. La cadena alimentaria explota desde su base. Esta imagen de satélite de la NASA fue preparada por Norman Kuring. 6 6

Esta imagen satelital muestra una floración de fitoplancton blanco lechoso en el Canal de la Mancha, en el extremo suroeste de Inglaterra. Este penacho fue capturado en una imagen Landsat el 24 de julio de 1999. Es notable por su color turquesa lechoso, que es el resultado de la luz solar que se refleja en miles de millones de escamas de coccolitóforo (Emiliania huxleyi), que están compuestas de carbonato de calcio blanco. Esta imagen del Landsat fue preparada por Steve Groom del Laboratorio Marino de Plymouth. 8

Esta imagen satelital muestra una floración de fitoplancton en el mar de Barents frente a la costa del norte de Noruega y el noroeste de Rusia el 14 de agosto de 2011. Cada primavera las floraciones de plancton abarcan cientos de millas a través de estas costas. Las floraciones se desencadenan por la escorrentía de la primavera, pero más importante aún por los períodos de 24 horas de luz solar que ocurren cada primavera. Las variaciones de color en el penacho son causadas por diferentes profundidades de agua (los coccolitóforos en el penacho pueden vivir a profundidades de hasta 50 metros debajo de la superficie) y diferentes concentraciones de fitoplancton. Los patrones en el penacho son causados ​​por el cambio del viento y la acción actual. En esta parte del Océano Ártico, las floraciones de diatomeas generalmente alcanzan su punto máximo en mayo y las de coccolitóforos alcanzan su máximo en junio. Esta imagen de la NASA fue preparada por Jeff Schmaltz. 9 9


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